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Virgin Orbit completa la prueba final antes del primer vuelo

Virgin Orbit completó un vuelo de prueba de su sistema LauncherOne, el último hito importante antes de que la compañía realice su primer intento de lanzamiento orbital.

El avión Boeing 747 modificado de la compañía, con un cohete LauncherOne conectado a su ala izquierda, despegó del puerto aéreo y espacial de Mojave en California. El avión voló sobre el Océano Pacífico al sur de Santa Bárbara para simular un lanzamiento antes de regresar a Mojave, con el cohete aún conectado, unas dos horas más tarde.

Virgin Orbit

La empresa con sede en California fundada en 2017 tras separarse de Virgin Galactic como empresa conjunta y pasar a ser subsidiaria de Virgin Galactic.

Virgin Orbit había realizado vuelos de prueba de transporte cautivo en el pasado. Aunque este fue el primero con una versión de vuelo de LauncherOne, lleno de combustible RP-1 y nitrógeno líquido, adjunto.

Durante el vuelo, el avión probó la maniobra de lanzamiento de lanzamiento, donde el avión se detiene bruscamente después de soltar el cohete. Posteriormente los cohetes llegarían al espacio para desplegar satélites reduciendo los costes de lanzamiento.

Retrasos por el coronavirus

Virgin Orbit había planeado llevar a cabo el vuelo de transporte cautivo a principios de este año, pero se retrasó en parte por la pandemia de coronavirus. Si bien entre las muchas compañías espaciales consideradas «esenciales» por las agencias gubernamentales y, por lo tanto, se les permitió permanecer abiertas.

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Imagen de una prueba realizada anteriormente

Virgin Orbit envió a su personal a casa con paga durante una semana el mes pasado, tanto para permitirles lidiar con las dislocaciones causadas por la pandemia como para ajustar sus procedimientos para permitir que las operaciones en el sitio continúen de manera segura.

Ese trabajo incluía reconfigurar su centro de control de misión y reescribir los procedimientos en el taller para cumplir con el distanciamiento físico recomendado. También es más frecuente limpiar espacios de trabajo y aumentar el uso de equipos de protección personal. Incluso con esos cambios, la compañía estima que hasta el 90% de sus empleados siguen trabajando de forma remota.

La prueba de transporte cautivo es la última prueba importante antes del primer intento de lanzamiento de la compañía.

«Por supuesto, primero estudiaremos detenidamente los datos de este vuelo de transporte cautivo, y realizaremos algunos últimos ensayos. Lo que le dará al equipo algunas oportunidades adicionales para practicar sus trabajos con nuestros nuevos procedimientos COVID-19. Pero la Demo de lanzamiento estará directamente en nuestra mira».

Comunicado de Virgin Orbit

La fecha de lanzamiento no ha sido confirmada. Sin embargo, antes de la pandemia del coronavirus, Virgin Orbit había estimado estar listo para el lanzamiento un par de semanas después del vuelo de prueba.

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